Kilpaurheilua on harrastettu jo tuhansia vuosia sitten antiikin kulttuureissa, kuten Egyptissä ja Kreikassa. Ensimmäiset kirjalliset maininnat urheilusta ovat Homeroksen teoksissa Ilias ja Odysseia, joista Iliaassa kuvaillaan kahdeksan eri lajin urheilukilpailu. Nämä lajit ovat hevosvaljakkoajo, nyrkkeily, juoksu, paini, kiekonheitto, asetaistelu, keihäänheitto ja jousiammunta. Odysseiassa puolestaan kerrotaan jousiammuntakilpailusta. Myös nykyaikaiset olympialaiset perustuvat, kuten varmasti kaikki tietävätkin, jo antiikin Kreikassa järjestettyihin olympiakisoihin. Ateenassa järjestettiin jo vuonna 1896 “nykyaikaiset” olympialaiset ja vuodesta 1924 saakka on pidetty erilliset kesä- ja talviolympialaiset.

Suomi sai järjestettäväkseen kesäolympialaiset vuonna 1952. Ne ovat olleet ainoat Suomessa järjestetyt olympialaiset ja ne ovat monen mielestä merkittävimmät kilpaurheilukisat maan historiassa. Näissä kisoissa Suomi menestyi 8. sijalle 22 mitalillaan, joista kuusi oli kultaisia mitaleja.

Suomalaisille perinteisesti menestyksekkäitä lajeja arvokisoissa ovat olleet yleisurheilun puolella keihäänheitto ja kestävyysjuoksu. Vuonna 1912 Tukholman kesäolympialaisissa Hannes Kolehmainen juoksi Suomelle kaksi kultaa. Hän myös rikkoi 3000 metrin sekä 5000 metrin maailmanennätykset. Toinen juoksijalegenda Paavo Nurmi juoksi Suomelle yhdeksän arvokisojen kultamitalia 1920-luvulla. Ville Ritola puolestaan juoksi neljä kultamitalia Pariisin kesäolympialaisissa 1924. Näitä kolmea, tosin jo liki satakunta vuotta sitten vaikuttanutta juoksijalegendaamme kutsutaan myös “lentäviksi suomalaisiksi”.

Keihäänheiton puolella menestystä on niittänyt viime vuosituhannen loppupuolella useampikin suomalainen. Näistä niminä ehkä tunnetuimpia ovat Tapio Korjus, Tiina Lillak, Seppo Räty ja Kimmo Kinnunen. Kuitenkin yleisurheilun saralla on suomalaisten urheilijoiden menestys hieman hiipunut viime vuosikymmeninä.

Talvilajit ovat suomalaisille rakkaita ja niissä on kultaa ja menestystä saatu yltäkylläisesti ihan viime aikoihinkin saakka etenkin mäkihypyssä ja maastohiihdossa. Kaikkien aikojen menestynein mäkihyppääjä Matti Nykänen on elävä urheilulegenda. Hänen lisäkseen kultaisia arvokisamitaleita on maallemme tuonut mm. Janne Ahonen. Maastohiihdon puolella on ihan viime aikoinakin tuonut Suomelle menestystä Aino-Kaisa Saarinen, ja menestyneitä, hiukan vanhemman polven kilpasiskojaan ovat mm. Marjo Matikainen ja Marja-Liisa Kirvesniemi. Legendaarista menestystä maastohiihdossa ovat myös saavuttaneet Harri Kirvesniemi ja Mika Myllylä.

Kaikkiaan suomalaisen kilpaurheilun kenttä on viime vuosikymmeninä laajentunut, ja menestys on jakaantunut useamman eri lajin kesken. Kilpailun jatkuvasti tiukentuessa on urheilulegendaksi pääseminen aina vain kovemman, liki mahdottoman työn alla. Mutta onneksi saamme välillä seurata näitä onnistumisiakin.